300 millones de planetas

por Jason Dorrier 

Los primeros planetas descubiertos fuera de nuestro sistema solar eran mundos extraños y desconocidos. Estos eran gigantes como Júpiter, más calientes que Venus, desgarrando sus soles dentro de la órbita de Mercurio. Desde entonces, los astrónomos han descubierto planetas donde vientos de 16.000 kilómetros por hora azotan nubes de tormenta metálicas que llueven hierro fundido.

300 millones de planetas

La diversidad de extremos es cautivadora, y también algo fuera de lugar.

Lo que realmente buscamos son más Tierras. ¿Son los planetas con condiciones “perfectas” para la vida como la conocemos poco común en la galaxia o Ricitos de Oro tiene una gran familia? A medida que el censo planetario ha crecido, la evidencia favorece cada vez más a este último.

Esta semana, en un artículo escrito por 44 astrónomos dirigido por Steve Bryson de la NASA Ames y aceptado para su publicación en el Astronomical Journal , los científicos proporcionaron una nueva estimación de cuán comunes son los planetas similares a la Tierra en la Vía Láctea.

El cálculo, llamado eta-Earth, es un intento de estimar el número de planetas rocosos del tamaño de la Tierra en la zona habitable de estrellas similares al sol. También conocida como la zona “Ricitos de oro”, la zona habitable es el área donde las temperaturas no son ni demasiado calientes ni demasiado frías para que se forme agua líquida en las superficies planetarias. También es donde creemos que es más probable que surja la vida.

Esta no es la primera estimación de eta-Earth, pero puede ser la mejor hasta ahora.

El grupo derivó su número del catálogo completo de descubrimientos de exoplanetas realizados por el telescopio espacial Kepler de 2009 a 2018. Kepler examinó más de 150.000 estrellas, encontró más de 4.000 exoplanetas candidatos y confirmó más de 2.800. Los científicos también han pasado años revisando los datos de Kepler con un peine de dientes finos, corrigiendo varios puntos y artefactos para aumentar la confianza de que solo quedan exoplanetas reales y confirmados.

El equipo también utilizó datos del proyecto Gaia de la Agencia Espacial Europea, que ha mapeado la posición y el brillo de mil millones de estrellas, para mejorar las estimaciones de las zonas habitables.

Estudios anteriores definieron la zona habitable con una banda fija de distancias orbitales. Esto puede ser problemático porque no tiene en cuenta las temperaturas variables de las estrellas. La zona habitable de las estrellas más calientes será, por supuesto, diferente a la de las estrellas más frías. Eso significa que podría pasar por alto algunos planetas de zonas habitables e incluir otros que no deberían estar allí.

Combinando datos de Gaia y Kepler, el grupo definió la zona habitable por “flujo de instelación”, que es una forma elegante de decir cuánta luz solar llega realmente a la superficie de un planeta, en lugar de la distancia orbital. Esto, dicen, hace una estimación más precisa.

“Estamos midiendo la temperatura real del planeta, ya sea que esté realmente en la zona habitable o no, para todos los planetas alrededor de todas las estrellas de nuestra muestra”, dijo Bryson MIT Technology Review .

El documento ofrece una intrincada gama de valores con niveles de confianza adjuntos, barras de error y estimaciones conservadoras y optimistas. De manera conservadora, predicen que un promedio del 37 al 60 por ciento de las estrellas similares al sol tienen un planeta similar a la Tierra en la zona habitable. De manera optimista, el promedio se eleva hasta el 88 por ciento de las estrellas similares al sol con un planeta de zona habitable.

Tomando el límite inferior más conservador del artículo, el 7 por ciento de las 4 mil millones de estrellas similares al sol estimadas en la galaxia podrían tener un planeta similar a la Tierra en la zona habitable. Eso se traduce en una población de al menos 300 millones de planetas de este tipo en la Vía Láctea. Con warp drive y un mapa, ese es un planeta potencialmente habitable por cada 26 personas en el mundo. (De hecho, 4 de estos planetas podrían estar a 30 años luz del sol, el más cercano a 20 años luz).

La palabra clave aquí es potencialmente.

Esta puede ser nuestra mejor suposición sobre eta-Earth hasta el momento, pero como todas las dependencias deberían dejar en claro, es probable que sea un objetivo en movimiento en los próximos años. Aunque el cálculo reduce las bandas de incertidumbre, esas bandas siguen siendo bastante amplias. Quizás el mayor contribuyente a esto es el hecho de que los investigadores están extrapolando de una población muy pequeña de planetas.

Más observaciones deberían reducir aún más la incertidumbre. Pero incluso entonces, las condiciones reales en estos planetas son una incógnita. Están demasiado lejos para ser observados en detalle (aunque el eventual lanzamiento del telescopio espacial James Webb puede cambiar eso un poco ).

También vale la pena señalar que, si bien las estrellas similares al sol tienen sentido como punto de partida en nuestra búsqueda de vida (la única vida que conocemos está aquí, en nuestro propio sistema solar), otras estrellas también son objetivos intrigantes . Las estrellas enanas rojas más pequeñas, frías y más viejas son mucho más abundantes que las estrellas similares al sol. Una estimación de la Universidad de California, Courtney Dresser de Berkeley, sugiere que entre un cuarto y la mitad de estas estrellas pueden albergar planetas en la zona habitable. El sucesor de Kepler, el Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito (TESS), escaneará el vecindario de la Tierra, donde alrededor del 75 por ciento de las estrellas son estrellas enanas rojas.

Otros descubrimientos también podrían ampliar nuestro alcance. Encontrar vida en las nubes de Venus, los lagos de metano congelados de Titán o el océano subterráneo de Europa podría expandir lo que llamamos habitable. Quizás no siempre se necesite agua líquida en la superficie. Quizás agreguemos lunas del sistema solar exterior a los planetas.

Pase lo que pase, la búsqueda de vida en la galaxia está a punto de ponerse interesante. Este estudio sugiere que las condiciones más básicas para la vida pueden haber ocurrido cientos de millones de veces solo en nuestra galaxia. Para una estimación conservadora, sigue siendo una cifra enorme. Y aunque puede reducirse a medida que aprendemos más, parece más probable que crezca.

Carl Sagan
Carl Sagan

Como dijo Carl Sagan, “Si solo somos nosotros, parece una terrible pérdida de espacio”.

Crédito de la imagen: Ilustración de Kepler 186f cortesía de NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle

Fuente: https://singularityhub.com/2020/11/08/there-could-be-300-million-or-more-earth-like-planets-in-our-galaxy/

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