En una serie de incidentes, la subsidiaria de GM perdió contacto con sus vehículos autónomos, dejándolos congelados en el tráfico y atrapando a los conductores humanos.

por MARSHALL AARIAN

ALREDEDOR DE LA MEDIANOCHE del 28 de junio, Calvin Hu conducía con su novia cerca del parque Golden Gate de San Francisco cuando se detuvo en una intersección detrás de dos Chevrolet Bolt autónomos blancos y naranjas operados por Cruise, una subsidiaria de General Motors. Otro fue detenido a su derecha en el carril adyacente. El semáforo se puso en verde pero los autos, que circulan en la ciudad sin conductor, no se movieron.

Cuando Hu se preparó para dar marcha atrás y sortear los vehículos congelados, dice, notó que varios vehículos Cruise más se habían detenido en los carriles detrás de él. Hu, otro conductor y un autobús quedaron atrapados en un sándwich robotaxi.

Después de unos minutos de espera desconcertada, dice Hu, recurrió a conducir sobre las aceras de la mediana de la calle para escapar. Cuando regresó a pie unos minutos más tarde para ver si la situación se había resuelto, los vehículos Cruise no se habían movido. Una persona que parecía trabajar para la compañía había estacionado en la intersección, dice Hu, como para indicar que la calle estaba cerrada y estaba tratando de desviar el tráfico de los autos sin conductor inmóviles. Hu estima que el bloqueo del coche robot, del que no se ha informado anteriormente, duró al menos 15 minutos.

Los vehículos Cruise que atraparon a Hu no fueron los únicos autos autónomos que detuvieron el tráfico en San Francisco esa noche. Los mensajes internos vistos por WIRED muestran que casi 60 vehículos se desactivaron en toda la ciudad durante un período de 90 minutos después de que perdieron el contacto con un servidor de Cruise. Hasta 20 autos, algunos de ellos detenidos en los cruces peatonales, crearon un embotellamiento en el centro de la ciudad en un incidente informado por primera vez por el San Francisco Examiner y detallado en fotografías publicadas en Reddit. En una declaración escrita, el Departamento de Vehículos Motorizados de California, que supervisa las operaciones de vehículos autónomos del estado, dijo que estaba al tanto del incidente y que se reuniría con Cruise para “reunir información adicional”.

El apagón del 28 de junio no fue el primero de Cruise. En la tarde del 18 de mayo, la empresa perdió el contacto con toda su flota durante 20 minutos mientras sus autos estaban detenidos en la calle, según documentación interna vista por WIRED. El personal de la empresa no pudo ver dónde estaban ubicados los vehículos ni comunicarse con los pasajeros que estaban dentro. Lo peor de todo es que la empresa no pudo acceder a su sistema que permite a los operadores remotos conducir de forma segura los vehículos detenidos al costado de la carretera.

Una carta enviada de forma anónima por un empleado de Cruise a la Comisión de Servicios Públicos de California ese mes, que fue revisada por WIRED, alegaba que la empresa pierde contacto con sus vehículos sin conductor “con regularidad”, bloqueando el tráfico y obstaculizando potencialmente a los vehículos de emergencia . A veces, los vehículos solo se pueden recuperar con una grúa, dice la carta. Las imágenes y videos publicados en las redes sociales en mayo y junio muestran que los vehículos Cruise se detuvieron en los carriles de tráfico de San Francisco de manera aparentemente inexplicable, mientras los peatones y automovilistas de la ciudad los rodeaban.

La portavoz de Cruise, Tiffany Testo, dice que los autos atascados el 18 de mayo “pudieron moverse como parte del conjunto de sistemas alternativos que Cruise tiene implementados”. Ella proporcionó una declaración escrita que decía que los vehículos de la compañía están programados para detenerse y encender sus luces de emergencia cuando encuentran un problema técnico o se encuentran con condiciones de la carretera que no pueden manejar. “Estamos trabajando para minimizar la frecuencia con la que esto sucede, pero es y seguirá siendo un aspecto de nuestras operaciones generales de seguridad”, dijo el comunicado. Testo no respondió a las preguntas sobre múltiples incidentes en los que los vehículos Cruise se detuvieron en el tráfico.

Los apagones llegan en un momento vital para Cruise, que está acelerando su programa de vehículos autónomos en las complicadas calles de San Francisco mientras compite con rivales bien capitalizados como la empresa hermana de Google, Waymo , Aurora y Zoox, propiedad de Amazon. En la primavera, General Motors compró la participación de US$2.100 millones de SoftBank Vision Fund en Cruise e invirtió otros US$1.350 millones en la unidad de conducción autónoma. Poco más de dos semanas después del apagón de mayo que congeló la flota de Cruise, la CPUC aprobó el permiso de Cruise para cobrar dinero por viajes de granizo similares a los de Uber, lo que abrió el camino a un servicio de robotaxi comercial completo que podría ayudar a la compañía a comenzar a recuperar los miles de millones que gastó. se ha volcado en la construcción de su tecnología.

Cruise comenzó a probar su tecnología autónoma en San Francisco en 2015, con conductores de seguridad detrás del volante para intervenir si algo salía mal. Cinco años después, el DMV otorgó la aprobación para que la empresa probara sus autos sin humanos a bordo. A principios de este año, Cruise invitó al público a postularse para unirse a un grupo selecto de evaluadores en la ciudad, quienes pueden convocar viajes completamente sin conductor con una aplicación. El servicio está disponible entre las 10 pm y las 6 am y cubre el 70 por ciento de la ciudad, pero no está permitido operar con lluvia y niebla.

Alrededor de la medianoche del 21 de junio, casi dos semanas después de que Cruise obtuviera el permiso para cobrar por los viajes, Stephen Merity, residente de San Francisco, caminaba por el vecindario Tenderloin de la ciudad cuando vio que un Cruise sin conductor se detuvo en un cruce de peatones, bloqueando un carril de giro a la derecha. Cuando regresó unos minutos más tarde, encontró dos vehículos Cruise más detenidos detrás del primero. Cuando apareció otro automóvil sin conductor y comenzó a sortear a sus hermanos atascados, un transeúnte aparentemente ebrio lo vitoreó: “¡Puedes hacerlo!”

Una noche de junio, Stephen Merity se encontró con tres autos autónomos atrapados en el centro de San Francisco. 

VÍDEO: STEPHEN MERITY

Merity y la animadora del robot le dijeron a un conductor humano que esperaba pacientemente entre dos de los vehículos Cruise inmóviles que debía conducir su SUV alrededor del robotaxis. Los vehículos habían estado atascados durante al menos 10 minutos antes de que él se fuera a casa, dice Merity.

Inicialmente, la escena le pareció bastante divertida a Merity, que trabaja en aprendizaje automático. Pero después de más reflexión, se volvió ansioso por la tecnología. Cuando vio un informe de noticias sobre el apagón del 28 de junio, se sintió consternado. “Supuse que las alarmas estaban sonando en la sede central de Cruise, y estaban pensando en sacar los autos de la carretera y volver a poner a los conductores en el interior”, dice Merity.

Perder la conexión con sus vehículos, y especialmente con sus sistemas de seguridad de respaldo, podría violar los permisos de Cruise para operar en California, dice Bryant Walker Smith, profesor asociado de la Facultad de Derecho de Carolina del Sur que estudia vehículos autónomos. El programa del DMV de California que regula los automóviles sin conductor requiere que el operador de un vehículo certifique que tiene un enlace que permite “comunicaciones bidireccionales” entre un vehículo, incluidos sus pasajeros, y un empleado que supervisa de forma remota los movimientos del robot. Sin embargo, al igual que los autos autónomos, las regulaciones elaboradas para aplicar a los vehículos no se han probado en todos los escenarios posibles.

Cruise no respondió a preguntas específicas sobre sus permisos. Ni el DMV de California ni la CPUC dijeron cómo los permisos de Cruise podrían verse afectados por los incidentes de apagones. La CPUC no dijo si había respondido a la carta del empleado anónimo de Cruise o si había tomado en consideración su contenido antes de aprobar el permiso de la empresa.

Independientemente de las obligaciones legales de Cruise, Walker Smith dice que las empresas de conducción autónoma deben ser abiertas y transparentes sobre lo que sucede en las vías públicas. “Desde la perspectiva del público, cuando los vehículos hacen algo mal o raro, la empresa, el ‘conductor’, tiene que explicarlo realmente”.

Interior de Cruise car con pantalla que muestra un mensaje de asistencia

Las personas que han visto los vehículos de Cruise en las calles de San Francisco, o que han viajado en los autos, dicen que los taxis robot generalmente evitan las calles más concurridas. Rodney Brooks, roboticista y empresario del MIT , se inscribió en el servicio de taxi de Cruise a través del portal público en línea de la compañía . En mayo, él y un amigo realizaron una serie de paseos nocturnos por el norte de San Francisco. En un viaje, Brooks notó que su taxi sin conductor iba al menos 11 cuadras más de lo necesario, aproximadamente media milla, aparentemente para evitar las carreteras más concurridas. Los viajes fueron en su mayoría tranquilos, dice Brooks, aunque un automóvil que llamó se detuvo junto a un sitio de construcción, lo que los obligó a él y a su amigo a caminar entre el tráfico para subir al automóvil.

Para Brooks, los taxis robotizados que se atascan y bloquean el tráfico son evidencia de los desafíos que enfrentan Cruise y sus competidores en su intento de convertir prototipos de vehículos autónomos prometedores en servicios comerciales a gran escala. “Muchos tecnólogos piensan que si haces una demostración, eso es todo. Pero escalar es lo que te mata”, dice. “Te encuentras con todo tipo de cosas que no sucedieron a menor escala.

Los incidentes en los que Cruise perdió el contacto con sus vehículos parecen haber causado inconvenientes, no lesiones. Algunos han disfrutado del espectáculo. Una noche de mayo, Scott Gatz fue atrapado detrás de cuatro vehículos Cruise detenidos en la misma intersección donde Hu estaría atrapado semanas después. Un trabajador de la ciudad se acercó a los vehículos con aspecto confundido, dice Gatz, y más tarde llegó un hombre con una tableta que parecía trabajar para Cruise.

Gatz y otros conductores escaparon esa noche chirriando a través de un pequeño espacio al costado de los vehículos robot. “Cruise realmente necesita arreglar su software, y nosotros, como ciudad, debemos descubrir cómo podemos coexistir con estos autos”, dice Gatz, pero aún está contento de ver la tecnología probada en San Francisco. Su hijo de 12 años, que estaba en el auto con él esa noche, pensó que todo había sido muy divertido.

Operar robots grandes y pesados ​​alrededor de humanos inevitablemente conlleva cierto peligro. El 3 de junio, el día después de que la compañía recibiera su permiso para cobrar los viajes en California, un Toyota Prius que se aproximaba chocó contra un vehículo Cruise que giraba a la izquierda frente al tráfico. Un empleado de Cruise en el automóvil y el conductor de Prius tuvieron que buscar tratamiento médico, según un informe presentado por la compañía ante el DMV, en línea con el requisito de informar todos los accidentes relacionados con vehículos autónomos. El informe decía que el vehículo Cruise se había detenido en la intersección antes de completar su giro, y que el Prius había acelerado directamente a través de su carril de giro a la derecha hacia el robot inmóvil.

En respuesta a ese accidente, Cruise reprogramó temporalmente sus vehículos para hacer menos giros a la izquierda sin protección, según mensajes internos vistos por WIRED. En una reunión interna, Jeff Bleich, director legal de Cruise, dijo que la compañía estaba investigando el incidente, según una grabación revisada por WIRED. También advirtió a los empleados que no trabajaban en esa investigación que trataran de desconectarse de los accidentes o informes noticiosos relacionados, diciendo que eran inevitables y que aumentarían en frecuencia a medida que la empresa ampliara sus operaciones. “Solo tenemos que entender que en algún momento esto ahora será parte del trabajo que hacemos, y eso significa mantenernos enfocados en el trabajo por delante”, dijo.

El jueves, la Agencia Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras dijo que abriría una investigación especial sobre el accidente. En un comunicado, Testo, el portavoz de Cruise, dijo que la compañía está “orgullosa” de su historial de seguridad, “y habla por sí misma”.

Fuente: https://www.wired.com/story/cruises-robot-car-outages/

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