por Miquel Ros, CNN

Bestia marina: el único ekranoplan de la clase Lun de la era soviética jamás completado se ha dejado oxidar durante 30 años, pero ahora esta notable máquina voladora está en movimiento.

Varado durante más de un año en la costa occidental del mar Caspio, parece una colosal bestia acuática, algo extraño que quizás se siente más cómodo bajo el agua que en el aire. Ciertamente no parece algo que pueda volar.

Pero volar lo hizo, aunque hace mucho tiempo.

En julio de 2020, después de permanecer inactivo durante más de tres décadas, el Monstruo Marino del Caspio, una de las máquinas voladoras más llamativas jamás construidas, estaba nuevamente en movimiento en lo que probablemente fue su viaje final.

Una flotilla de tres remolcadores y dos barcos de escolta tardó 14 horas en maniobrar lentamente a lo largo de las costas del Mar Caspio para entregar su voluminoso cargamento especial a su destino, un tramo de costa cerca del punto más al sur de Rusia.

Es aquí, junto a la antigua ciudad de Derbent, en la república rusa de Daguestán, donde el “Ekranoplan clase Lun” de 380 toneladas ha encontrado su nuevo y probablemente definitivo hogar.

El último de su raza en navegar por las aguas del Caspio, “Lun” fue abandonado después del colapso de la Unión Soviética en la década de 1990, condenado a oxidarse en la base naval de Kaspiysk, a unos 100 kilómetros (62 millas) de la costa de Derbent.

Pero, antes de que pudiera caer en el olvido, fue rescatado gracias a los planes para convertirlo en una atracción turística. Irónicamente, esto sucede justo en un momento en que este concepto inusual de embarcaciones marinas podría estar a punto de regresar.

El “Ekraonoplan clase Lun” de 380 toneladas se ha movido por primera vez en 30 años.

Los vehículos de efecto suelo, también conocidos como “ekranoplanos”, son una especie de híbrido entre aviones y barcos. Se mueven sobre el agua sin llegar a tocarla.

La Organización Marítima Internacional los clasifica como barcos, pero, de hecho, derivan sus capacidades únicas de alta velocidad del hecho de que rozan la superficie del agua a una altura de entre uno y cinco metros (tres a 16 pies).

Se aprovechan de un principio aerodinámico llamado “efecto suelo”.

Esta combinación de velocidad y sigilo (su proximidad a la superficie mientras vuelan los hace difíciles de detectar por radar) llamó la atención del ejército soviético, que experimentó con varias variantes del concepto durante la Guerra Fría.

Su despliegue en la vasta masa de agua interior entre la Unión Soviética e Irán les llevó a adquirir el apodo de “Monstruo del Mar Caspio”.

El ekranoplan “Lun” fue uno de los últimos diseños que salieron del programa soviético de vehículos de efecto suelo. Más largo que un superjumbo Airbus A380 y casi tan alto, a pesar de su tamaño y peso, el Lun era capaz de alcanzar velocidades de hasta 550 kilómetros por hora (340 mph) gracias a ocho potentes turboventiladores ubicados en sus alas rechonchas.

Esta formidable máquina era incluso capaz de despegar y aterrizar en condiciones tormentosas, con olas de hasta dos metros y medio. Su misión prevista era realizar ataques relámpagos por mar con los seis misiles antibuque que llevaba en tubos de lanzamiento colocados en la parte superior de su casco.

Atracción estelar

Me encanta cuando un ekranoplan se une.
Me encanta cuando un ekranoplan se une.Musa Salgereyev/TASS/Getty Images

El ekranoplan que se trasladó a Derbent es el único de su clase que se completó y entró en servicio en 1987.

Un segundo Lun, desarmado y asignado a misiones de rescate y suministro, estaba en un estado avanzado de finalización cuando, a principios de la década de 1990, se canceló todo el programa y el Lun existente se retiró del servicio.

Después de más de 30 años de inactividad, hacer que esta bestia marina volviera a moverse no fue una tarea fácil, ya que requirió la ayuda de pontones de goma y una coreografía cuidadosamente coordinada que involucró a varias embarcaciones.

Lun se convertirá en la estrella del “Patriot Park” planeado por Derbent, un museo militar y parque temático que exhibirá diferentes tipos de equipos militares soviéticos y rusos.

Sin embargo, la construcción del parque parece haberse movido a un ritmo mucho más lento de lo planeado originalmente. En lugar de comenzar a trabajar a fines de 2020, se informó que se asignó un presupuesto de 400 millones de rublos (aproximadamente $ 5,4 millones) al proyecto en abril de 2021.

Luego, en noviembre, la agencia de noticias rusa Tass citó al alcalde local, quien señaló la temporada de verano de 2022 como una posible fecha de apertura.

Todo este tiempo, Lun ha estado, literalmente, varado, esperando que se construyera el museo a su alrededor.

El hecho de que este ekranoplan gigante aún no esté oficialmente abierto a los visitantes y que la playa en la que se asienta pueda estar técnicamente fuera de los límites , no ha impedido que se convierta en un imán turístico inmediato.

El atractivo fotogénico de este artilugio único de fabricación soviética ha sido difícil de resistir para muchos de los turistas rusos que, debido a las restricciones de viaje internacionales relacionadas con el Covid, han acudido en masa a Daguestán este año.

Lun no solo se ha convertido en un favorito de Instagram (solo mira #лунь), sino que algunos blogueros incluso han logrado colarse.

Si bien ha creado revuelo, el ekranoplan no es el único atractivo para los visitantes de Derbent. La ciudad afirma ser el asentamiento habitado continuamente más antiguo del territorio ruso. Su ciudadela y centro histórico han sido designados por la UNESCO como Patrimonio de la Humanidad.

Segunda ola

La bestia marina estaba propulsada por ocho potentes turboventiladores.
La bestia marina estaba propulsada por ocho potentes turboventiladores.Denis Abramov/Sputnik/AP

Lun se sumará a los atractivos de una región que, hasta la pandemia del coronavirus, había visto una serie de iniciativas para abrirla al turismo, incluido el lanzamiento de itinerarios de cruceros en el Mar Caspio.

Cuando abra, el Patriot Park de Derbent no será el único museo ruso que exhiba un ekranoplan. Se puede encontrar un ekranoplan mucho más pequeño de la clase Orlyonok en el Museo de la Marina Rusa en Moscú.

Si bien los vehículos de efecto suelo cayeron en desgracia en las últimas décadas, el concepto ha experimentado un resurgimiento en los últimos tiempos.

Desarrolladores de Singapur, Estados Unidos, China y Rusia están trabajando en diferentes proyectos que tienen como objetivo revivir los ekranoplanes, aunque con propósitos bastante más pacíficos.

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Wigetworks, con sede en Singapur, espera crear una versión moderna del ekranoplan.Cortesía Wiget Works

Uno de ellos es Wigetworks, con sede en Singapur, cuyo prototipo AirFish 8 se basa en el trabajo preliminar realizado por los ingenieros alemanes Hanno Fischer y Alexander Lippisch durante la Guerra Fría.

Wigetworks adquirió las patentes y los derechos de propiedad intelectual y se dispuso a intentar mejorar y actualizar esos diseños anteriores para crear un vehículo moderno con efecto suelo.

También en Asia, el ekranoplan chino Xiangzhou 1 voló por primera vez en 2017, aunque se sabe poco sobre este proyecto.

Drones de entrega

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The Flying Ship Company está desarrollando un vehículo de efecto suelo no tripulado.Cortesía de Flying Ship Company

En Estados Unidos, The Flying Ship Company, una startup respaldada por inversionistas privados, está trabajando en un vehículo de efecto suelo no tripulado para mover carga a alta velocidad. Piensa en drones de reparto no tripulados pero sobre el agua.

El proyecto se encuentra en sus primeras etapas, aunque el fundador y director ejecutivo, Bill Peterson, le dijo a CNN que su equipo planea llevar a cabo este proyecto en un plazo de siete años.

Otra startup estadounidense respaldada por algunos inversores destacados de Silicon Valley, REGENT Craft, tiene como objetivo unir las principales ciudades costeras del país con “seagliders”, un concepto que combina el efecto de ala en el suelo y las tecnologías de hidroala para rozar la superficie del mar a altas velocidades.

Y Rusia, hogar del ekranoplan, no ha renunciado al concepto.

Se han promocionado varios proyectos durante los últimos años, aunque ninguno ha logrado superar la etapa de diseño todavía.

Beriev, un fabricante de aviones anfibios de propulsión a chorro, ideó el concepto Be-2500 y, más recientemente, los medios rusos informaron que se estaba considerando un ekranoplan militar de nueva generación, tentativamente llamado “Orlan”.

Otro proyecto de financiación privada ha surgido de Nizhny Novgorod, una ciudad industrial a orillas del río Volga estrechamente relacionada con los orígenes de la tecnología ekranoplan, donde la empresa rusa RDC Aqualines, que también tiene oficinas en Singapur, está desarrollando su propio línea de ekranoplanos comerciales capaces de transportar tres, ocho y 12 pasajeros, y posiblemente más en un futuro no muy lejano.

Sus diseños han llamado la atención de un grupo de empresarios que pretende establecer un enlace rápido a través del Golfo de Finlandia, conectando Helsinki con la capital de Estonia, Tallin, en unos 30 minutos.

Después de todo, es posible que pronto no necesites visitar un museo para ver un ekranoplan.

Fuente: https://edition.cnn.com/travel/article/caspian-sea-monster-ekranoplan/index.html

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